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莉莉岛全景

马尔代夫生生不息的环礁

一座珊瑚礁或珊瑚花园,并非像许多人认为的那样由色彩斑斓的海洋植物组成,它是一群活的珊瑚虫一这些微型的,长着触角的生物靠吃浮游生物为生。珊瑚虫是一种有着囊状躯体,含钙质或角状骨骼的无脊椎动物。珊瑚虫从它们周围的海水里吸取钙质沉积物后,分泌出微小的,杯状的石灰石骨骼。这些小家伙有能力筑起座座高山。

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一座珊瑚礁由数以百万计的珊瑚虫的骨骼聚集而成,呈岩石状结构,只有珊瑚的外表层是活的。随着珊瑚虫不断繁殖,死去,新的珊瑚虫会依附在已经堆起的骨骼层上,在清澈的浅水中珊瑚长势最好,尤其是在来自远海的海浪和海流带来额外氧气和营养的地方。

查尔斯•达尔文以太平洋环礁和岛屿的观察为基础,提出了有关环礁形成的第一个科学理论。他构想了这样一个过程——珊瑚在一座火山岛的海岸周围筑起,产生了一座边缘的礁石,后来岛屿慢慢地沉入海中,同时珊瑚以大致相同的速度往上生长,这样一座堡礁就形成了,堡礁和下沉岛屿的岸中间被一个环形的礁湖分隔开,当小岛完全被淹没后,生长的珊瑚就变成了一座环礁的底部,环绕着火山峰曾经所在的地方。

然而,这一理论却不怎么适用于马尔代夫。与彼此孤立的太平洋环礁不同的是,马尔代夫环礁全都坐落在同一座长长的海底高原上,高原大约位于海平面以下300 ~ 500米深处,这个高原属于堆积起来超过2000米厚的珊瑚石表层,它的下面是一个火山基底——形成于5000万年前的一条长2000公里的玄武岩海脊。

在这条海脊上筑起珊瑚,与海平面变化以及高原下沉有着同样紧密的关系。根据达尔文所说的方式,当海平面上升时,珊瑚朝上生长以保留在距离海平面附近的地方,但实际上海平面巨幅下降至少会有两个阶段——最多下降了120米,在这些阶段,大多数堆积起的珊瑚高原本来已经露出海面,经受风吹雨打产生了“喀斯特化”——腐蚀为顶部平坦,侧面陡峭的柱形。当海平面再次上升时,新的珊瑚在喀斯特山的顶部生长,并形成了马尔代夫单独的一个个环礁的基部。

环礁的边缘有来自远海的丰富养分供应,珊瑚在这里生长最为茂盛,一座边缘的礁石围绕一个被圈起的礁湖而形成,并随着海平面上升变得越来越高。破碎的珊瑚碎片在礁湖里堆积,因此礁湖底也在上升,更小的礁石随着湖底的上升而升高,沙子和岩屑在礁石高处累积,形成了沙洲,植物最终可以在沙洲上生根,典型的环礁是椭圆形的,外围边缘环绕着最宽阔的礁石和大多数小岛。

钻孔测试以及地震研究揭示了马尔代夫海底复杂的珊瑚层生长。证据显示,珊瑚生长足以赶上有记载的海平面最快的上升速度——仅用了一万年就生长了125米,即每年大约长1.25厘米!从地质学的标准看来,这可真够快的。

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